Terry Kath aus Chicago: Einblicke in das Leben und den tragischen Tod eines unbesungenen Gitarrenhelden

Terry Kath aus Chicago: Einblicke in das Leben und den tragischen Tod eines unbesungenen Gitarrenhelden

Michelle Kath Sinclair hat immer noch eine lebhafte Erinnerung an ihren Vater, den ursprünglichen Chicagoer Gitarristen Terry Kath, der vor fast 40 Jahren starb, als sie nur etwa zwei Jahre alt war. Sie und ihre Eltern waren in einem Boot in der Nähe einer Lodge in Wisconsin unterwegs, die ihren Großeltern gehörte. „Ich lag auf dem Schoß meiner Mutter“, erzählt sie dem Rolling Stone. „[My father] fuhr das Boot und er sagte: ‚Oh, wir müssen umkehren, weil der Damm hier oben ist.‘ Wir drehten uns um, und das war die Erinnerung. Ich habe es für einen so großen Teil meines Lebens total in Frage gestellt. Ich dachte, es wäre ein Traum. Und meine Mutter sagte: ‚Nein. Das passierte. Ich kann nicht glauben, dass du dich daran erinnerst. Du warst wahrscheinlich fünf, sechs Monate alt.’“

Sinclair lernte ihren Vater nie wirklich kennen, obwohl seine Legende eine große Rolle spielte. In den frühen siebziger Jahren steuerte Terry Kath herausragende Gitarrenarbeit bei – berühmt bewundert von Jimi Hendrix und anderen Giganten des Instruments – und gefühlvolle Gesangsdarbietungen, die Schlüsselmerkmale von Chicagos progressivem Jazz-Rock-Sound waren. Aber auf dem Höhepunkt seiner Karriere, am 23. Januar 1978, starb Kath im Alter von 31 Jahren bei einem Schusswechsel, eine Tragödie, die effektiv das Ende von Chicagos erster erfolgreicher Ära markierte und die immer noch bei seinen Freunden und Angehörigen Anklang findet.

Um mehr über das Leben ihres Vaters zu erfahren, produzierte und inszenierte Sinclair kürzlich einen Dokumentarfilm über ihn, „Chicago: The Terry Kath Experience“. (Zuvor auf Filmfestivals und auf AXS TV gezeigt, erscheint der Film am Dienstag auf DVD, Blu-ray, Amazon, iTunes und anderen Streaming-Plattformen.) Das Projekt entstand aus Sinclairs Frustration darüber, dass ihr Vater von einer breiteren Öffentlichkeit weitgehend vergessen worden war Öffentlichkeit. „Auf der einen Seite sagen all diese Leute: ‚Oh mein Gott, das ist der tollste Gitarrist aller Zeiten‘“, erklärt sie, „und auf der anderen Seite sieht man ihn nie in den Top 100 [guitarists] Listen. Ich war inspiriert, seine Talente zu enthüllen, zum Beispiel wer er als Gitarrist war, und ihn bekannter zu machen.“

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„Leider wurde sein Gitarrenspiel übersehen“, sagte der Chicagoer Trompeter Lee Loughnane im Jahr 2016, „und das wahrscheinlich, weil er in einer so großen Band ist, insbesondere in einer Blaskapelle. Wenn Terry in einem Trio gewesen wäre, wäre er wahrscheinlich genau wie Jimi Hendrix gewesen, der Terry vergötterte. Er war all die Jahre immer noch im Geiste bei uns.“

Zusätzlich zu Archivmaterial von Kaths Auftritt und Unterhaltung enthält Sinclairs Dokumentarfilm neue Interviews mit den ursprünglich überlebenden Mitgliedern von Chicago – Loughnane, Robert Lamm, Peter Cetera, Walt Parazaider, James Pankow und Danny Seraphine – zusammen mit dem ehemaligen Produzenten der Gruppe. Manager James William Guercio und Kaths Witwe (und Sinclairs Mutter) Camelia. „Ich denke, dass es für alle sehr darauf ankam, dass sie diesen Typen liebten“, sagt Sinclair über die Teilnahme ihrer Interviewpartner an dem Film. „Alles begann damit, wie viel mein Vater ihnen bedeutete.“

In dem Film, der Kaths Talente beschreibt, sind auch Gitarren-Schwergewichte zu sehen, darunter Jeff Lynne von ELO, Steve Lukather von Toto, Mike Campbell von den Heartbreakers, Dean DeLeo von Stone Temple Pilots und Joe Walsh, ein Freund von Kath aus seiner Zeit als Mitglied der James Gang. „Er war ein großer Kerl“, erinnert sich Walsh. „Dein erster Gedanke war: ‚Junge, ich will nicht, dass er sauer auf mich ist.‘ Er war ein toller Kerl; er war ein brillanter Musiker. Er war ein Songwriter und ein großartiger Sänger. Er war so ein Monster auf der Gitarre. Er hatte wirklich keine Regeln oder Grenzen. Er studierte alle möglichen Stilrichtungen. Er würde alles in irgendetwas stecken und sehen, was das bewirkte. Er war einfach ein totaler Experimentator. Und das hört man in seinen Aufzeichnungen.“

Ein Schlüsselstück der Kath-Überlieferung war, als Jimi Hendrix Parazaider einmal nach einem Auftritt in Chicago im Whiskey a Go Go in LA sagte, dass „Ihr Gitarrist besser ist als ich“. „Sie haben sich für Jimi Hendrix geöffnet, als sie noch die Chicago Transit Authority waren“, sagt Sinclair. „Sie verbrachten viel Zeit zusammen auf Tour und haben damals anscheinend viel rumgehangen. Guercio sagte, wenn sie auf denselben Festivals waren, hatten sie eine nette Beziehung zueinander.“

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Mit Chicago spielte Kath auf Tracks wie „Introduction“, „Free Form Guitar“, „South California Purples“ und „Dialogue (Parts One and Two)“ flammende Gitarre, während sein tiefer, Ray Charles-ähnlicher Gesang zu hören war Tracks wie „Make Me Smile“, „Colour My World“ und „Little One“. Am bekanntesten ist Kaths legendäres Gitarrenspiel auf Chicagos klassischem Hit „25 or 6 to 4“, das auf der Bühne als erweitertes Solo-Showcase im Gegensatz zur ursprünglichen Studioversion auf dem Chicago-Album aufgeführt wird. „Von der ersten Note an ist es unerbittlich“, sagt Walsh über Kaths Performance bei diesem Song. „Allein um herauszufinden, was er tut, dauert es vier oder fünf Tage. Den Mut zu haben, das bei einem Song zu tun – einen zu spielen [long] solo – wer macht das? Vielleicht Carlos [Santana], aber man spielt dasselbe nicht zweimal. Wie macht er das?“

Abgesehen von der Erforschung seines Lebens in einer äußerst beliebten Band, befasst sich The Terry Kath Experience auch mit Kaths Drogenmissbrauch und seinem letztendlich fatalen Interesse an Waffen. Der emotionale Höhepunkt des Films kommt, als Jerry Vaccarino, damals Chicagos Road Manager, Sinclair den tragischen Vorfall schildert, bei dem ihr Vater ums Leben kam. (Beim Reinigen seiner Schusswaffen im Haus von Don Johnson, einem Angestellten von Chicago, feuerte Kath versehentlich eine Waffe in seinen Kopf, nachdem sie einem besorgten Johnson gezeigt hatte, dass das Magazin leer war – ohne zu bemerken, dass sich noch eine Kugel in der Kammer befand.) „ Ich erinnere mich, dass ich ihm einfach zugehört und gedacht habe: ‚Wow, niemand war so offen und hat es so gesagt’“, sagt Sinclair über ihr Gespräch mit Vaccarino. „Fast jeder sagte, dass das Letzte, was sie je erwartet hätten, dass sich mein Vater mit einer Waffe umbringt, weil sie ihm mit Waffen so sehr vertrauten.“

Vor der Tragödie arbeitete Kath an seiner ersten Soloplatte. „Ich konnte mir nur vorstellen, was das sein würde“, sagt Sinclair. „Ich denke, das hätte ihn als Gitarristen bekannter machen können.“ Walsh fügt hinzu: „Damit [band] dynamisch [in Chicago], er musste ein Soloalbum machen. Ich weiß nicht, wie viel davon aufgezeichnet wurde, aber er ging in diese Richtung. Und es ist eine Schande, dass es nicht passiert ist. Er hätte nie im Entferntesten an Selbstmord gedacht. Das war ein kompletter Unfall.“

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Chicago machte nach Kaths Tod weiter, nahm im Laufe der Jahre Aufnahmen auf und tourte mit einer Reihe von Gitarristen, darunter Donnie Dacus, Chris Pinnick, Bill Champlin, Dawayne Bailey und derzeit Keith Howland. Aber Kaths Erinnerung lebt in der Musik weiter (eine Sammlung seiner bemerkenswerten Auftritte wurde 1997 für das Album Chicago Presents the Innovative Guitar of Terry Kath zusammengestellt) und zuletzt in Now More Than Ever, einer Dokumentation über Chicago. 2016 wurden Kath und die anderen Chicagoer Gründungsmitglieder schließlich in die Rock and Roll Hall of Fame aufgenommen; Sinclair war im Namen ihres Vaters bei den Feierlichkeiten anwesend. Aufnahmen von der Zeremonie wurden in letzter Minute zu Sinclairs Dokumentarfilm hinzugefügt. „Es war wichtig, es da reinzustecken, weil ich persönlich auf diese Mission gegangen bin, um ihn bekannt zu machen, und hier sind die Beweise“, sagt sie.

„Sein Part auf den ersten Chicago-Alben ist alles, womit wir arbeiten müssen“, sagt Walsh über seinen verstorbenen Freund. „Es ist eine Schande, dass junge Leute nie die Gelegenheit hatten, ihn live zu sehen [onstage]. Das ist eine ganz andere Dimension. Alles, was wir brauchen, sind die Aufzeichnungen, die er gemacht hat. Er hat viel davon geschrieben, er hat eine Menge davon gesungen, und seine Gitarrenarbeit ist längst vergessen. Und das ist schade, denn er war ein komplettes Monster [on guitar].“

Letztendlich erklärt Sinclair, die selbst Eltern ist, dass sie und ihr Produktionsteam sich wirklich darauf konzentriert haben, das Erbe ihres Vaters durch dieses Projekt einzufangen. „Wenn die Leute hingehen wollen, um sich die Musik anzuhören, habe ich meinen Job gemacht“, sagt sie. „Wenn man sich die Musik anhört, ist sie stark von seinem Sound getrieben. Wenn Sie meinen Vater aus diesem Lied entfernen, haben Sie ein völlig anderes Lied. Das fand ich schon immer sehr faszinierend. Hoffentlich werden die Leute das ein bisschen mehr erforschen.“

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